Piskuinen Suomi mittaa käsipallojättiläisen

14-kertainen arvokisamitalisti Kroatia kuuluu käsipallon ehdottomiin kärkimaihin. Vuoden 2003 maailmanmestari ja kaksinkertainen olympiavoittaja missasi viime vuoden MM-kisat, ja hamuaa takaisin parrasvaloihin.

Venäjän aloitettua helmikuussa hyökkäyssodan Ukrainaan, selvisi varsin pian, että kriisin pahentuessa MM-karsintojen ensimmäinen vaihe jää Suomen osalta pelaamatta. Kun EHF sitten maaliskuussa perui Suomen ja Ukrainan ottelut, avautui sinivalkoisille paikka vuoden 2024 MM-kisojen jatkokarsintaan otteluparin voittajalle arvotun Kroatian vastustajaksi.

Kroatia on yksi maailman menestyneimmistä käsipallomaista. Jugoslavian menestyksen (olympiavoitot 1972 ja 1984, maailmanmestaruus 1986) suurin perillinen on kuusinkertainen EM-mitalisti, ja on vuodesta 1994 lähtien osallistunut lähes kaikkiin EM-, MM- ja olympiakisoihin. Maa on pelannut kaikkiaan jo 15:ssä EM- ja 14:ssä MM-lopputurnauksessa sekä viisissä olympialaisissa.

Vuonna 1991 itsenäistynyt Balkanilla Adrianmeren rannalla sijaitseva reilun neljän miljoonan asukkaan valtio saavutti ensimmäisen EM-mitalinsa lajin ensimmäisissä EM-kisoissa Portugalissa 1994, joissa se sijoittui pronssille. Isojen kisojen vakiomaa on karsiutunut arvokisoista vain kahdesti, se missasi vuosien 2000 ja 2021 olympiakisat.

Maa on isännöinyt miesten EM-lopputurnausta kahdesti (2000 ja 2018), sekä MM-kisoja kerran (2009). Kroatialle myönnettiin kisaisännyys vuoden 2025 MM-turnaukseen, jonka se järjestää yhdessä Tanskan ja Norjan kanssa.

Huikea tähtikatras

Maajoukkuetta vuodesta 2021 luotsannut Hrvoje Horvat julkaisi maaliskuun alussa 22 pelaajan listan, joista hän valitsee lopullisen Suomea vastaan pelaavan kokoonpanon. Pelaajaluettelo on täynnä tuttuja nimiä kaikille vähänkin kansainvälistä käsipalloa seuraaville:

Domagoj Duvnjak (THW Kiel)

Lähes kaiken urallaan saavuttanut Domagoj Duvnjak valittiin vuonna 2014 vuoden pelaajaksi maailmassa, ja oli vuoden 2020 hopeaan päättyneiden EM-kisojen arvokkain pelaaja (MVP).

Duvnjak nousi viime marraskuussa Kroatian kaikkien aikojen parhaaksi maalintekijäksi tehtyään 720. maalin 223 ottelussa. Duvnjakin siirto RK Zagrebista Bundesliigan HSV Hamburgiin vuonna 2009 oli sen ajan maailman kallein seurasiirto.

  • Domagoj Duvnjak

Luca Cindrić (Barca)

Barcelonaa nykyisin edustava Luca Cindrić on pituudestaan huolimatta yksi pelipaikkansa parhaista pelaajista. 181-senttinen Cindrić on erittäin nopea ja aikaansaava pelintekijä, jonka tarjoilusta kanssapelaajat pääsevät nauttimaan.

Vaikka Cindrićiä itseään ei varsinaisesti tunneta maalintekijänä, hän teki 59 maalia viime kauden Champions Leaguessa, jonka mies voitti vuonna 2017 RK Vardarin riveissä. Samana vuonna hänet valittiin EHF:n vuoden pelaajaksi.

  • Luca Cindrić

Ivan Čupić (RK Zagreb)

Vuodesta 2005 lähtien Kroatian maajoukkueen vakiokasvoihin kuulunut vasenkätinen Ivan Čupić on kolminkertainen Champions Leaguen voittaja ja seitsenkertainen arvokisamitalisti.

35-vuotiaan Čupićin kirkkaimpana saavutuksena on olympiakulta Lontoon kisoista 2012.

  • Ivan Čupić

Ivano Balić

Vaikka joukkueesta löytyy edellä mainittuja tähtiä, pesee päävalmentaja Horvatin apuna toimivan 42-vuotiaan Ivano Balićin meriittilista ne kaikki.

Yleisön suosikiksi näyttävillä oivalluksillaan noussut ”käsipallon Mozart” on yksi vain neljästä pelaajasta, jotka on valittu kahdesti maailman parhaaksi. Vuonna 2015 pelaajauransa päättänyt Balić valittiin 2004–2008 viisissä peräkkäisissä arvokisoissa kisojen MVP:ksi.

Kroatia

Kuusinkertainen EM-mitalisti

Mukana kisoissa 14 kertaa, viimeksi 2022 (8.)
2020, 2010 ja 2008 EM-hopeaa
2016, 2012 ja 1994 EM-pronssia

2003 maailmanmestari

Mukana kisoissa 14 kertaa, viimeksi 2021 (15.)
2003 MM-kultaa
2009, 2005 ja 1995 MM-hopeaa
2013 MM-pronssia

Kaksinkertainen olympiavoittaja

Mukana kisoissa 5 kertaa, viimeksi 2016 (5.)
2004 ja 1996 OK-kultaa
2008 OK 4.
2012 OK-pronssia

Suomi vs Kroatia

Suomi on kohdannut Kroatian aiemmin neljästi, kaikki ottelut ovat kuuluneet EM-karsintoihin.

Vuonna 1993 sinivalkoiset hävisivät Helsingissä 26-31 ja Zagrebissa 15-30. Kroatia eteni lopulta Portugalissa pelatuissa historian ensimmäisissä EM-kisoissa pronssille.

Seuraavan kerran maat asettuivat vastakkain lokakuussa 2008, jolloin kroaatit olivat pääkaupungissaan parempia maalein 39-20. Viimeksi pelattiin Vantaalla kesäkuussa 2009, tuolloin loppulukemat olivat vieraiden eduksi 14-34.

  • MM-karsintaottelu Suomi-Kroatia Vantaan Energia Areenalla keskiviikkona 13.4. kello 19:00.
  • Liput otteluun myy Lippuagentti.
  • Vierasottelu pelataan lauantaina 16.4. Varazdinissa.
  • Kahden ottelun yhteistulos ratkaisee MM-kisajoukkueen.
Koko käsipalloliiton historia nyt kaksissa kansissa! Tilaa Pihkassa palloon tai Fäst vid bollen nyt vaivattomasti verkosta.